Se ha vuelto casi imposible imaginar el paisaje moderno sin dispositivos electrónicos. Las unidades SSD externas, teléfonos inteligentes, tabletas, reproductores de música, computadoras portátiles…. lo que usted diga y lo más probable es que varios de ellos, si no todos, estén presentes en su hogar. Todos estos dispositivos tienen sus propios usos y, por lo tanto, cada uno funciona a su manera. Sin embargo, ¿qué es lo que, de una forma u otra, todos tienen en común estos dispositivos? USB y Thunderbolt.

El USB, FireWire o Thunderbolt ha sido ampliamente utilizado en nuestra vida diaria. Los dispositivos SSD externos, así como otros sistemas de almacenamiento externos, utilizan estas tecnologías. Sin embargo, usted puede confundirse con este tipo de productos omnipresentes del mercado. Este articulo le ayudará a tener una mayor comprensión de la USB y Thunderbolt, y sus diferentes versiones.

¿Qué es USB?

A medida que la tecnología y los dispositivos avanzan y evolucionan continuamente, también lo hacen los dispositivos periféricos correspondientes. La misma tendencia de actualización tecnológica se observa con los cables USB, pero con tantas versiones y tipos de estándares USB, se ha vuelto cada vez más alucinante para seguir la pista de qué estándar USB se relaciona con qué características. Para aclararlo todo, echemos un vistazo a algunos de los conceptos básicos.

¿Qué significa USB? Universal Serial Bus o USB, es un estándar de la industria desarrollado inicialmente a mediados de los años 90 que define el tipo de cables, conectores y protocolos de comunicación utilizados en un bus preparado para la comunicación, conexión, y suministro de energía entre dispositivos electrónicos y computadoras. Actualmente está desarrollado por el USB Implementers Forum (USB-IF).

USB se diseñó para tener un estándar para la conexión de diferentes periféricos de ordenador (por ejemplo: teclados, ratones, cámaras digitales, unidades de disco, impresoras, reproductores multimedia, escáneres, adaptadores de red, etc…) a ordenadores personales, tanto para la comunicación como para el suministro de energía eléctrica. USB se ha convertido en algo habitual y común en otros dispositivos, como PDAs, Smartphones, y consolas de videojuegos. El USB ha reemplazado de manera efectiva una gran variedad de interfaces que se utilizaban anteriormente, como SCSI, puertos paralelos, PS/2, así como alternativa a los cargadores de alimentación independientes para dispositivos portátiles.

USB Power Delivery (USB PD) es un estándar de carga rápida relativamente nuevo que fue introducido por el USB Implementers Forum, los creadores del estándar USB.

Es una especificación abierta estándar de la industria que proporciona carga de alta velocidad con voltaje variable de hasta 20V usando negociación de dispositivos inteligentes de hasta 5A a 100W.

Desde que apareció USB, se han lanzado diferentes versiones o evoluciones, desde la versión USB 1.0 hasta la reciente versión USB 3.2.

USB 1.0

La especificación USB 1.0 fue lanzado en enero de 1996, habiendo especificado una velocidad de datos de 1.5Mbit/s (ancho de banda bajo o baja velocidad). No permite cables de extensión ni monitores de paso debido a limitaciones de tiempo y energía.

USB 1.1

El USB 1.1 fue lanzado en agosto de 1998, la primera revisión que fue ampliamente adoptada y que se llevó a PCs. Tiene la velocidad de 12Mbit/s (velocidad rápida).

USB 2.0

El nuevo USB 2.0 fue lanzado en abril de 2000, además de los 12Mbits/s – la velocidad más rápida del USB.1., se incrementa a 480Mbit/s (60MB/s) de alta velocidad o de alto ancho de banda. Sin embargo, sólo se pueden obtener 280Mbit/s o 35MB/s debido a las restricciones de acceso al bus.

USB On-The-Go (USB OTG)

USB On-The-Go, normalmente abreviado como USB OTG, es una especificación, extensión de la conocida norma USB 2.0. Esta permite a diferentes dispositivos USB como teléfonos móviles, tabletas, o reproductores digitales de audio, comportarse como servidores, y de esta forma facilitar la conexión de memorias, discos duros USB, teclados o ratones. Por ejemplo, permite la conexión una memoria USB a un teléfono móvil, y acceder a sus carpetas y ficheros.

USB 3.0

El USB 3.0 fue lanzado el 12 de noviembre de 2008. Define un nuevo modo de transferencia SuperSpeed, que relaciona los nuevos enchufes, receptáculos y cables compatibles con la versión anterior. El USB 3.0 proporciona una velocidad para la transmisión de datos de 5Gbit/s (625MB/s). Pero es razonable obtener sólo unos 3.2Gbit/s (400MB/s) debido a la sobrecarga que supone la codificación 8b/10b y el rendimiento de la carga útil de 4Gbit/s.  Utilizando USB 3.0 se puede aprovechar casi al máximo la velocidad de los discos duros mecánicos HDD, ya que estos utilizan la interfaz SATA, y en el caso de la versión SATA 3, llega hasta los 6Gbit/s (600MB/s reales). Lo mismo ocurre con las unidades SSD con interface SATA.

USB 3.1

El 31 de julio de 2013, fue lanzada por el grupo USB la especificación USB 3.1. Existen dos versiones, USB 3.1 Gen 1 y USB 3.1 Gen 2. La versión USB 3.1 Gen 1 sustituye la USB 3.0, pero con algunas mejoras como el conector USB Tipo C (USB-C). Las especificaciones USB 3.1 Gen 2 sustituyen la velocidad de transferencia al doble con 10Gbit/s (1.250GB/s), y reducen la sobrecarga de codificación de la línea a sólo un 3% al cambiar el esquema de codificación a 128b/132b, la velocidad de transferencia llega a 7.2Gbit/s (900MB/s). La versión USB 3.1 Gen1 se conoce como SuperSpeed USB, y la versión USB 3.1 Gen 2 se conoce como SuperSpeed USB 10Gbps. Además, el estándar de USB 3.1 es compatible con las versiones USB 3.0 y 2.0.

El uso de USB 3.1 es lo mínimo recomendado para comenzar a aprovechar las velocidades de los discos SSD con interface NVME, ya que como mínimo estas utilizarán un canal PCIe (1X), que permitiría una velocidad de 1GB/s.

La especificación USB 3.1 contempla directamente la funcionalidad USB OTG utilizando la interfaz USB-C sin necesidad de ningún conector ni adaptador especial.

USB 3.2

El 26 de Julio de 2017 fue lanzada la especificación USB 3.2, se encuentra en fase de certificación por diferentes laboratorios, y se espera que a lo largo de 2019 aparecerán los primeros dispositivos. Esta especificación absorberá a las anteriores especificaciones USB 3.x, con lo que se convertirán en la USB 3.2 Gen 1 o SuperSpeed USB con velocidad de 5Gbit/s, USB 3.2 Gen 2 o SuperSpeed USB 10GBps, y aparece una nueva versión USB 3.2 Gen 2×2 en la que la velocidad de transferencia vuelve a doblarse hasta los 20Gbit/s (2.5GB/s), utilizando conectores USB-C, y se conocerá como SuperSpeed USB 20Gbps.

¿Qué es FireWire?

FireWire, también conocido por su nombre más técnico IEEE 1394, es un tipo estándar de conexión para muchos tipos diferentes de dispositivos electrónicos como cámaras de vídeo digitales, algunas impresoras y escáneres, discos externos y otros periféricos. Diseñado por Apple, es el conector principalmente utilizado en sus ordenadores desde 1995 hasta su sustitución por Thundebold alrededor de 2011. La última especificación (FireWire s3200) apareció en 2009, y da la impresión que ya se ha abandonado su actualización.

Los términos IEEE 1394 y FireWire suelen referirse a los tipos de cables, puertos y conectores que se utilizan para conectar estos tipos de dispositivos externos a los ordenadores.

Las velocidades de transmisión de datos de las diferentes versiones son: FireWire 400 a 400Mbps (50MB/s), FireWire 800 a 800MBps (100MB/s), FireWire s1600 a 1.6Gbps (200MB/s) y FireWire s3200 a 3.2GBps (400MB/s).

Actualmente, tanto las versiones de USB como de Thunderbold transmiten los datos más rápido que IEEE 1394 y están más ampliamente disponibles, con lo que el uso de FireWire está quedando reducido a algunas aplicaciones industriales y a algunos dispositivos de video digital.

¿Qué es Thunderbolt?

La tecnología Thunderbolt comenzó originalmente a finales de los años 2000 como un proyecto de Intel llamado Light Peak, que pretendía añadir la transferencia de datos ópticos a la tradicional transferencia de datos utilizada con periféricos de ordenador (esencialmente, combinando cable y fibra óptica). Sin embargo, pronto comprobaron de que sus propios prototipos mediante el uso de un buen cableado de cobre viejo clásico, ya habían logrado los mismos resultados que quería Intel, con un costo mucho menor al método óptico.

El nuevo producto fue lanzado con el nombre de Thunderbolt en el año 2011, y al principio sólo estaba disponible en dispositivos Apple, y su diseño fue concebido para ser una conexión especialmente potente y flexible. En comparación con los cables (a menudo específicos de la marca) que existían en aquel entonces, se trataba de una creación impresionante y adecuada para muchos fines. Era especialmente prometedor para ingenieros o diseñadores que usaban ordenadores portátiles pero que aún necesitaban conexiones con una alta potencia, pantallas de alta resolución, unidades de almacenamiento externo y accesorios similares.

Thunderbold es una interfaz de hardware desarrollada por Intel y Apple que permite la conexión de cualquier periférico externo a un ordenador portátil, y que fue la sustituta de la interface Firewire. Existen actualmente tres tipos de interfaces Thunderbolt: Thunderbolt 1, Thunderbolt 2 y Thunderbolt 3, donde cada una soporta diferentes velocidades de datos, conectores y longitudes de cable. Thunderbolt-1 y Thunderbolt-2 soportan hasta 20 Gbps, mientras que Thunderbolt-3 soporta 40 Gbps hasta una distancia de 100 metros.

La interfaz Thunderbolt combina PCIe y DP (Display Port) y proporciona alimentación de CC a través de un solo cable. Utiliza una potencia de bus de 18V y consume una corriente de unos 550mA.

Thunderbolt 1

Se introduce en el año 2011, tras descartar la tecnología óptica. Soporta una tasa de bits de 10Gbps, pero al incorporar dos canales, es posible alcanzar un total de 20 Gbps en conjunto. Utiliza un conector MDP (Mini DisplayPort), y utiliza el protocolo 4 x PCI express 2.0 y DisplayPort 1.1a.

Thunderbolt 2

Se introduce en el año 2013, y soporta una tasa de bits de 20 Gbps. Sigue utilizando un conector MDP (Mini DisplayPort), el protocolo 4 x PCI express 2.0 y se actualiza a DisplayPort 1.2. Thunderbolt 2 utiliza los mismos conectores que el Thunderbolt original, por lo que los dispositivos Thunderbolt 2 son compatibles con los periféricos Thunderbolt y viceversa. Pero un dispositivo Thunderbolt conectado a un puerto Thunderbolt 2 funcionará a una velocidad máxima de 10 Gbps.

Thunderbolt 3

Thunderbolt 3 es una especificación completamente diferente que está definida y es propiedad de Intel, que se introduce en el año 2015. Su velocidad de datos máxima (teórica) es de 40Gbps y ha adoptado el conector USB C (o Type-C) como parte de su especificación. Además, contiene soporte para otros componentes de la especificación USB 3.1, permitiendo a los puertos Thunderbolt 3 operar en lo que se llama «modo alt» cuando un dispositivo USB 3.1 con conectores Tipo C se conecta al puerto Thunderbolt 3. Utiliza el protocolo 4 x PCI express 3.0, DisplayPort 1.2, HDMI-2 y USB 3.1 Gen-2.

Los ordenadores con Thunderbolt 3 tienen la tecnología necesaria para trabajar con dispositivos USB 3.1 que usan conectores Tipo C, pero lo contrario no es cierto. No se puede conectar un dispositivo Thunderbolt 3 a un puerto USB 3.1 Type-C y esperar que el dispositivo funcione.

Tipos de conectores

Tenga en cuenta que hablar de USB 2.0, USB 3.2, Thunderbolt 3 u otros, sólo define la velocidad de transferencia de un producto. Por ejemplo, no se puede asociar y hablar directamente que USB 3.2 de tipo USB-C, USB Standard-A, Micro-USB o cualquier otro cable o conector USB, ni que USB 3.2 es una fuente de alimentación USB ni una carga de batería USB. Para poder utilizar las especificaciones anteriores en un dispositivo real, como por ejemplo, conectar una unidad de almacenamiento SSD a un ordenador, se necesitan unos conectores, más conocidos como puertos. A continuación, conoceremos los puertos más utilizados para la conexión de unidades de almacenamiento SSD externas, además de otros dispositivos.

USB

Los cables USB o Universal Serial Bus son omnipresentes en nuestro mundo conectado. Su demanda es tan alta que cada año se envían decenas de millones de cables USB a todo el mundo. Y con razón, considerando que casi todos los dispositivos electrónicos requieren un componente especial (un cable USB) que le permite conectarse con una gran cantidad de otros dispositivos electrónicos.

Los conectores USB tipo A y USB tipo B tienen el mismo número de pines y eléctricamente son idénticos. Sólo son diferentes mecánicamente. Esta fue una característica intencional diseñada por el Foro de Implementadores USB para evitar la conexión de un host a otro host, ya que esto podría provocar un cortocircuito.

El conector USB «original», más reconocible y más utilizado es un conector de tipo A y puede reconocerse por su forma rectangular. Mientras que los receptáculos de tipo A pueden encontrarse en dispositivos de entrada como un host USB o un hub, los enchufes tipo A se pueden encontrar en los cables y en periféricos más pequeños, como un ratón y una unidad de memoria flash.

Sin embargo, muchos periféricos USB más grandes, como impresoras y escáneres, utilizan un cable desmontable y utilizan el receptáculo Tipo B, que tiene forma cuadrada. Los instrumentos son otro tipo de dispositivo de flujo descendente. Para conectar un instrumento a su PC, necesitará usar un cable USB Tipo A a Tipo B.

Los conectores USB Tipo A y B son compatibles con todas las versiones USB, incluyendo USB 3.0, USB 2.0 y USB 1.1. Los conectores USB 2.0 tipo A y USB 1.1 tipo A contienen 4 pines que incluyen 2 para la alimentación y 2 para la comunicación, y suelen ser negros, aunque no siempre.

Los puertos para USB 3 son automáticamente compatibles con los cables y dispositivos USB 2.0. Los puertos USB 3 de un ordenador utilizan un conector rectangular de tipo A y suelen ser casi indistinguibles de los anteriores. A veces estos puertos SuperSpeed tendrán un color azul claro o un pequeño logotipo «SS» junto a ellos para indicar su mayor velocidad de transferencia, pero no siempre.

La tercera versión del USB, proporciona más mejoras como la velocidad de transferencia superrápida de hasta 5 GB/s. La versión más nueva, sin embargo, la USB 3.1. Gen2 puede soportar una velocidad de transferencia hasta de 10 GB/s. Tenga en cuenta que estas mejoras no tendrán efecto a menos que los cables sean compatibles con USB 3.0, ya que el nuevo cable contiene no sólo 4 pines, sino que aumentan hasta 9. El cable USB 3.0 es compatible con versiones anteriores, pero mientras se utilice un puerto USB 2.0 o un cable USB 2.0, aunque su sistema pueda manejar un USB 3.0, el rendimiento siempre será el mismo que el de su USB 2.0.

Mini USB

El Mini USB es otro estándar USB.  Mucho menos común que el microUSB, pero que es más pequeño que el USB normal, el mini USB ligeramente más grande se encuentra en algunos discos duros externos, controladores de juegos (controladores PS3, por ejemplo), tarjetas SD, MP3, cámaras digitales, así como en otros accesorios y pequeños aparatos electrónicos como dispositivos móviles, etc… Se divide en tipo A, tipo B y tipo AB. El tipo Mini USB B es la interfaz más común debido al excelente enchufe anti-wrong y a su tamaño compacto. Es ampliamente utilizado en tarjetas SD, MP3, cámara digital y disco duro extraíble. No verás el mini USB como un puerto en ningún ordenador, tableta o teléfono, pero puedes obtener fácilmente un cable que va de tipo A, tipo C o micro USB a mini USB.

El conector MiniUSB incorpora un pin más al conector USB estándar. Este pin es para USB On-The-Go (OTG), para seleccionar qué dispositivo es el anfitrión o esclavo.

Por ejemplo, un cable OTG tiene un conector tipo-A en un lado y un enchufe Mini-B (o Micro-B) en el otro (no puede haber dos enchufes del mismo tipo). OTG añade una quinta clavija al conector USB estándar, llamada clavija ID; el conector micro-B tiene la clavija ID conectada a tierra, en cambio, el conector tipo A no tiene pin ID. El dispositivo que tiene un micro-B conectado se convierte en un dispositivo ‘host’ OTG, y el que tiene el tipo A conectado se convierte en el dispositivo esclavo. El tipo de enchufe insertado se detecta mediante el estado del pin ID.

Micro USB

El Micro USB es la siguiente generación de Mini USB, con una interfaz más pequeña que el Mini USB, y actualmente es el conector de carga preferido para teléfonos inteligentes y tabletas de bajo consumo, pero es probable que no lo vea en un ordenador portátil o de sobremesa. Es compatible con OTG y con la misma cantidad de pines (5 pines). Los puertos USB micro normales soportan velocidades USB 2.0 (480 Mbps), pero hay algunos dispositivos, en su mayoría discos duros externos, que tienen puertos micro USB 3.0 que tienen algunos pines adicionales y ofrecen velocidades de transferencia más rápidas. Sin embargo, todavía puede utilizar cables y conectores micro USB 2.0 en los puertos micro USB 3.0. En el caso del conector Micro USB 3.0, el número de pines aumenta hasta 10, ya que además de los 9 del USB 3.0, incorpora el pin para OTG.

USB Tipo C

USB Type-C o USB C es una nueva interfaz USB después de la USB-A, USB-B. Desde su lanzamiento en agosto de 2014, el USB Type-C ha ganado gran popularidad por su conexión de doble cara de 24 pines entre portátiles, teléfonos móviles y otros dispositivos, que es una gran actualización de los anteriores USB-A y USB-B. Se supone que el USB C se convertirá en un estándar final que sustituirá a todos los conectores USB del mercado en un futuro próximo.

Debido a que es mucho más delgado que sus predecesores, el Type-C puede caber en portátiles extremadamente esbeltos como el MacBook de 12 pulgadas y el Asus ZenBook (lea nuestro artículo sobre los mejores ordenadores portátiles del 2019). Nos aporta una gran comodidad, ya que, al ser reversible, podemos cargar fácilmente nuestros dispositivos sin necesidad de prestar atención al lado derecho de la interfaz.

Para bien o para mal, los puertos USB tipo C pueden soportar una serie de estándares diferentes, pero no todos ofrecen la misma funcionalidad. Type-C puede transferir archivos a velocidades USB 3.1 gen 1 (5 Gbps) o USB 3.1 gen 2 (10 Gbps). Puede aceptar USB Power Delivery (USB-PD) para que pueda cargar su portátil con él. También envía señales DisplayPort a través de su «modo alt» e incluso puede funcionar como un puerto Thunderbolt.

Los fabricantes pueden indicar la compatibilidad con USB 3.1 gen 2 con un logotipo de «SS 10» o la entrega de energía con un logotipo de batería, pero no vemos estas marcas con frecuencia. Frecuentemente vemos un relámpago al lado del puerto, lo que indica que se duplica como un puerto Thunderbolt 3 y puede soportar las más altas tasas de transferencia y salida de video.

Firewire / IEEE1394

Es muy fácil distinguir las conexiones FireWire del USB porque son más pequeñas y afiladas en un extremo, mientras que el USB es rectangular y plano. Existen 3 tipos de conectores Firewire, de 4, 6 y 9 pines. Los conectores más habituales son los de 4 pins, sobretodo en cámaras digitales, y los de 6 para unidades de almacenamiento. La razón principal que ha habido durante muchos años para usar FireWire sobre USB simplemente ha sido la velocidad de conexión. Si tiene un dispositivo compatible con FireWire y USB, es mejor que utilice la opción FireWire, a no ser que su dispositivo sea compatible con USB 3.0.

 DisplayPort

DisplayPort es el estándar de conexión de pantalla más avanzado de la actualidad, con la capacidad de emitir a un único monitor con una resolución de 4K y 60 Hz, o hasta tres monitores en Full HD (utilizando un hub o dock). Es habitual asociar este puerto con el nombre de Thunderbolt o Mini DisplayPort. Los conectores DisplayPort tienen 20 pines y están disponibles en dos tamaños: DisplayPort y Mini DisplayPort (este último es el puerto preferido para la tableta Surface Pro de Microsoft). La interfaz del puerto Thunderbolt para pc de Intel combina las características de Mini DisplayPort y añade conexiones de datos PCI Express. La mayoría de los portátiles que tienen DisplayPort utilizan el conector mini DisplayPort más pequeño o envían sus señales DisplayPort a través de un puerto USB tipo C.

Guía de conectores

Tras todo este lio de estándares de transferencia y conectores, en la siguiente tabla se muestra una guía con los estándares y sus conectores más habituales para la conexión de unidades SSD u otros dispositivos de almacenamiento.

Dispositivos y adaptadores SSD externos

Una vez conocidos los estándares y sus conectores, si quiero un SSD externo, ¿Qué tipo de estándar he de utilizar? Para poder responder a esta pregunta, le recomendamos nuestro artículo sobre discos SSD portátiles y adaptadores, donde se mostrarán algunos de las mejores unidades SSD portátiles externas que se pueden conseguir a un precio asequible, así como la opción de comprar una unidad SSD y convertirla en portátil mediante un adaptador. Cualquiera de estas alternativas son una excelente opción para instalar SSD en portátil.